Ερευνητές από την Κίνα έκαναν μια αξιοσημείωτη ανακάλυψη ενός νέου μεταλλεύματος που περιέχει ένα πολύτιμο στοιχείο σπάνιων γαιών, το νιόβιο, το οποίο χρησιμοποιείται σε υπεραγωγούς και θα μπορούσε να βελτιώσει την τεχνολογία των μπαταριών. Το νέο μετάλλευμα, που ονομάζεται niobobaotite, βρέθηκε, σύμφωνα με σχετική ανακοίνωση, από επιστήμονες της Κινεζικής Ακαδημίας Γεωλογικών Επιστημών στην επαρχία Jiangxi της Κίνας. Πρόκειται, ουσιαστικά, για το πρώτο μετάλλευμα που περιέχει νιόβιο σε υπεραγώγιμη κατάσταση, πράγμα που σημαίνει ότι μπορεί να μεταφέρει ηλεκτρισμό με μηδενική αντίσταση σε πολύ χαμηλές θερμοκρασίες.

Το νιόβιο είναι βασικό στοιχείο σε πολλές τεχνολογίες, ειδικά σε αυτές που σχετίζονται με την ενέργεια και τις μεταφορές. Μπορεί να βελτιώσει την απόδοση των κραμάτων, των μαγνητών, των μπαταριών και των υπεραγωγών. Ωστόσο, το νιόβιο είναι σπάνιο και ακριβό, και η Κίνα εισάγει επί του παρόντος το μεγαλύτερο μέρος του νιόβιου της από τη Βραζιλία και τον Καναδά. Η ανακάλυψη του νιοβοβαοτίτη θα μπορούσε να καταστήσει την Κίνα αυτάρκη και να μειώσει την εξάρτησή της από ξένες πηγές. Μία από τις πιο πολλά υποσχόμενες εφαρμογές του νιοβοβαοτίτη είναι στη βιομηχανία κατασκευής μπαταριών. Οι ερευνητές αναπτύσσουν μπαταρίες νιοβίου-λιθίου και νιοβίου-γραφενίου που θα μπορούσαν να διαρκέσουν περισσότερο, να φορτίζουν γρηγορότερα και να μειώσουν τους κινδύνους πυρκαγιάς σε σύγκριση με τις παραδοσιακές μπαταρίες λιθίου.